Cuando no quedan carreras por dirigir

¡Solo una semana antes, parecía el Run Houston 2019! El evento de carreras de la Universidad de Houston se realizaría como todas sus carreras hermanas ese año. Cientos de corredores y participantes se reunieron en la línea de salida para un evento familiar a través del campus de la Universidad y sus alrededores.

Y luego aterrizó la tormenta tropical Imelda.

Se produjo una inundación histórica que recuerda al huracán Harvey de 2017 y puso a la Universidad de Houston bajo el agua, lo que llevó al organizador de la carrera Kevin Miller a tomar la poco envidiable decisión de cancelar la carrera con solo tres días de anticipación.

«Básicamente habíamos pedido todo [for the race]. Medallas, camisetas, equipamiento para eventos. Todo se pagó por adelantado y se hizo ”, recuerda Miller, quien trabajó hasta altas horas de la noche durante toda la semana para tratar de encontrar una solución.

Las carreteras circundantes estaban inundadas de aguas pluviales y escombros, y cuando el campus cerró a todo el personal, excepto al personal esencial, no tuvo más remedio que seguirlo. Si bien una carrera virtual y las opciones de aplazamiento ayudaron a compensar algunos de los costos, aún perjudicaron los resultados de Cadent Events, el pequeño negocio de carreras de propiedad familiar de Miller.

Miller, quien maneja ocho carreras en el área de Houston, estaba agradecido de poder mantenerse a flote, y señaló que «en su mayor parte, ese tipo de cosas son un fenómeno extraño».

Tormentas tropicales, tormentas de hielo, tormentas de fuego y otros actos fortuitos fortuitos: cualquier director de carrera que se precie sabe que puede esperar lo inesperado. Pero Miller, junto con los directores de carreras de todo el mundo, no tenían idea de que seis meses después todos enfrentarían un desafío de proporciones sin precedentes.

Un panorama que cambia rápidamente

Apenas la semana pasada, el Maratón de Los Ángeles, uno de los maratones más grandes del país con más de 25,000 participantes, aún se realizó a tiempo. Hoy, ciudades enteras de California están prácticamente bajo arresto domiciliario en el futuro previsible.

No hace falta decir que el rápido descenso del coronavirus ha causado estragos en la rutina diaria y el estilo de vida de los estadounidenses. Y aunque correr al aire libre puede ser una de las últimas actividades en irse, correr en grandes cantidades fue una de las primeras.

Las oleadas de posibles corredores ahora han sido reemplazadas por oleadas de cancelaciones de carreras. Primero, una semana desde el día de la carrera, luego un mes y ahora indefinidamente.

Para los corredores, ha sido un inconveniente en el mejor de los casos y una culminación cancelada de los objetivos profesionales en el peor (todos los campeonatos de la NCAA han sido cancelados y los eventos profesionales de alto perfil como el Maratón de Boston se han pospuesto hasta el otoño).

Sin embargo, la mayor parte del impacto ha recaído sobre aquellos cuyo sustento real depende de que los corredores lleguen a la línea de salida: los organizadores de la carrera y su personal.

Correr una carrera

Érase una vez, la dirección de carreras implicaba colocar un par de conos y una alfombrilla de cronometraje para una carrera en primavera u otoño. Sin embargo, el auge de las carreras de las últimas dos décadas ha llevado a carreras más grandes convertidas en experiencias con botines dignos de Instagram y entretenimiento posterior a la carrera. En el proceso, la dirección de carreras se ha convertido en un trabajo de tiempo completo (a menudo 24 horas al día, 7 días a la semana) durante todo el año.

Lee Corrigan, presidente de Corrigan Sports Enterprises (CSE) en Baltimore, Maryland, comenzó a organizar carreras en 2001 con el Baltimore Running Festival. Corrigan sabe lo que es organizar una carrera en tiempos surrealistas: esa carrera inaugural casi no se dispara debido al 11 de septiembre, y un año después, la carrera estaba en el limbo cuando dos francotiradores aterrorizaron el área de Washington DC.

Si bien esas carreras aún continuaron, la propagación del coronavirus ya ha visto la reprogramación de otros cuatro eventos de CSE en 2020, incluido el Maratón de Oakland (California) y la muy esperada Guinness Open Gate Brew Run en Baltimore, una carrera que agotado en minutos.

Si bien eso puede estar bien por ahora, se desconoce la línea de tiempo del auto-distanciamiento y la cuarentena, un objetivo en movimiento configurado a una velocidad de deformación.

“Toda nuestra organización es como una familia, una familia de circo ambulante”, dice Corrigan, cuyo hijo, hija y primo trabajan para la empresa. “Es muy, muy difícil. Espero que el gobierno pueda brindar apoyo a las pequeñas empresas como la nuestra porque, francamente, no tenemos esa cantidad de dinero para seguir financiando la nómina durante meses y meses sin que ingrese dinero ”.

Comienzo de la media maratón del Baltimore Running Festival

La mayoría de los corredores ven la vista frontal de una carrera: pagan los costos de inscripción y las tarifas y, a cambio, obtienen una gran experiencia el día de la carrera que casi parece suceder por arte de magia.

La verdad es que la organización de carreras es una especie de acto de malabarismo, un Cirque de Soleil coordinado para obtener permisos, coordinarse con el gobierno local, obtener patrocinadores, encontrar baños portátiles, administrar el marketing, ejecutar promociones y hacerlo todo de manera eficiente. En un año normal, todo el proceso puede ser un poco como pastorear gatos salvajes, especialmente cuando se trabaja con proveedores extranjeros en diferentes plazos (pregunte a cualquier organizador de carreras que haya intentado realizar un pedido de medallas de emergencia durante el Año Nuevo chino). ¿Y sabías que una presencia policial para una raza mediana a menudo puede costar cientos de miles de dólares?

“Una idea errónea que siempre escucho es que, dado que hemos hecho esta carrera durante 20 años, debe ser fácil”, dice Corrigan. «Pero constantemente estás modificando el campo debido a la construcción, o porque los Orioles podrían llegar a los playoffs, o hay otro evento en marcha, etc.»

Este delicado equilibrio se mantiene unido en gran parte por las inscripciones anticipadas, específicamente aquellas en los primeros seis meses del ciclo anual de una carrera. Los ingresos de esos registros proporcionan los fondos necesarios para garantizar que todo esté listo para el día de la carrera. Esto incluye permisos, pedidos de medallas y camisetas, anticipos para entretenimiento, alquiler de equipos, compras de alimentos y bebidas, etc. Muchos de estos pedidos se realizan con tres a seis meses de anticipación.

Sin embargo, a medida que se ha extendido la incertidumbre en torno al coronavirus, los registros se han detenido. Las cadenas de suministro se han interrumpido. La orientación sobre los límites de las reuniones sociales y el cronograma de la recuperación cambian casi a diario. Los corredores, que no están seguros de si una carrera se llevará a cabo o se pospondrá, están adoptando un enfoque de «esperar y ver» en lugar de preocuparse por los reembolsos o aplazamientos de la carrera.

Bill Nolan, un entusiasta de las carreras de Minneapolis, Minnesota, generalmente se inscribe para al menos una carrera al mes, a menudo con un año de anticipación. Pero como cinco de sus carreras actuales han registrado cancelaciones, ha presionado ‘pausa’ en futuras inscripciones de carreras para el otoño. Están en su calendario y ha bloqueado el tiempo libre del trabajo. Simplemente no se ha registrado todavía.

«No estoy seguro de que sea del todo racional», admite Nolan. “En la mayoría de los casos, si no otorgan reembolsos completos, otorgan créditos. Pero especialmente para las carreras que sé que no se agotarán [like the Twin Cities Half Marathon], es solo ‘espera y verás’ «.

Los organizadores de la carrera comprenden las dudas. Nadie quiere invertir en algo que puede no tener un rendimiento (solo mire el estado actual del mercado de valores). Cuando ocurren cancelaciones, no se toman a la ligera. Desde la primera carrera de barro de los cavernícolas, ningún organizador de eventos quiere que se cancele su carrera. Después de todo, la mayoría de ellos son corredores. En una industria que prospera con el marketing de boca en boca y de base, una cancelación es el peor golpe de relaciones públicas que podría sufrir una carrera, especialmente para las inscripciones en el futuro.

Y cuando llega el fantasma de la cancelación de la carrera el día antes de su evento, puede ser aterrador.

Pruebas para pequeñas empresas

Willie Fowlkes dirige The Woodlands Marathon en The Woodlands, Texas, una de las últimas carreras en el país que se realiza el 7 de marzo antes de las restricciones del coronavirus. Solo 14 horas antes del inicio de la carrera, estaba corriendo presa del pánico.

“Recibo una llamada telefónica de mi director médico que dice: ‘Trump está a punto de hacer un anuncio de los CDC que dice que se refugie en el lugar y que cualquier evento de este fin de semana deberá cancelarse’”, recuerda Fowlkes. «Estoy pensando, ‘¿Estás jodidamente bromeando?'»

Por supuesto, esa convocatoria de cancelaciones no llegaría hasta dentro de una semana, y la carrera aún podía suceder, pero Fowlkes no podía saber eso ya que enfrentaba miles de dólares en pérdidas mientras estaba de pie en el piso de su exposición de carreras.

“Estaba pensando, ‘Si esto sucede, ¿qué vamos a proporcionar cuando todos griten’ Reembolso, reembolso, reembolso ‘”, recuerda Fowlkes. Entiende la frustración de los corredores, pero como uno de sus eventos más importantes, habría sido imposible proporcionar reembolsos completos sin recibir un golpe devastador.

Corredores al inicio de The Woodlands Marathon

Miller, de Cadent Events, puede simpatizar. Su padre y él administran su empresa a tiempo completo, además de un director de carrera contratado y algunos empleados a tiempo parcial. “Los corredores y participantes están siendo tan impactados como nosotros. No solo en el lente de la carrera, sino en la vida. Para mí, queremos hacer lo que podamos para ser lo más justos posible, pero también tengo una familia que alimentar, así que es un equilibrio difícil «.

Hipotecas, ahorros, y los gastos de vida cotidianos se desatan incluso cuando se cancela una carrera, y mucho menos una temporada completa. Si bien las carreras más grandes tienen una sensación más corporativa con patrocinadores de renombre, la mayoría de las carreras son la definición misma de negocios familiares.

“Al igual que se le pide a la comunidad que apoye a su pequeña empresa, como ir y conseguir comida para llevar en su pizzería favorita, si tiene una carrera en la que está inscrito, para usted puede ser $ 40, pero para la organización, es $ 40 por miles. Puede cerrar organizaciones como la nuestra ”, dice Amanda Napolitano, directora de carrera del Maratón DONNA en Jacksonville, Florida.

Su evento apoya directamente a la Fundación DONNA (donde también se desempeña como directora ejecutiva), una organización sin fines de lucro cuya misión es brindar asistencia financiera y apoyar a las personas que viven con cáncer de mama mientras financia una investigación innovadora sobre el cáncer de mama. El Maratón DONNA recauda cientos de miles de dólares al año para la fundación a través de los esfuerzos de recaudación de fondos de sus participantes.

“La demanda de nuestros programas aumentará drásticamente porque tratamos con personas que no pueden pagar sus facturas debido a un diagnóstico de cáncer de mama. Combine eso con el hecho de que un cónyuge no puede trabajar ”, dice. “Realmente van a estar en una situación en la que no pueden pagar sus facturas y están luchando contra el cáncer al mismo tiempo. Entonces, cuando los eventos no ocurren, no solo no podemos obtener los fondos que necesitamos para los eventos, sino que tampoco existe esta plataforma que la gente tiene para recaudar fondos para nuestra organización sin fines de lucro «.

Afortunadamente, el Maratón DONNA se llevó a cabo en febrero, lo que le dio a la organización un respiro antes de la carrera de 2021. Napolitano sabe muy bien que esquivaron una bala.

«Si esto hubiera sucedido hace seis semanas antes de nuestra carrera, no podríamos pagar la nómina», dijo.

Adaptarse y sobrevivir

Este es el estado actual de la dirección de la carrera: que si bien los directores son eternamente optimistas y hacen todo lo posible para mantener su pequeña empresa en funcionamiento, están a merced de un evento global como el que nadie con vida ha presenciado.

En el futuro, los directores de carrera están buscando el lado positivo de todo esto, ya que la industria ve una consolidación inevitable y oportunidades imprevistas que se abren para brindar una experiencia de carrera aún más grande y mejor.

“En lo que me estoy enfocando ahora es: 1) cómo puedo cuidar a mis participantes, 2) cómo cuido mi negocio y las personas que trabajan conmigo y para mí, y 3) cómo podemos ser creativa como industria para apoyar a las personas involucradas ”, dice Miller.

Pero primero deben venir los corredores.

“Una vez que esto se rompa, estaré listo para encender el interruptor o escribir el cheque”, dice Nolan, quien espera correr en temperaturas primaverales más cálidas después de un largo invierno en Minnesota. “Es una forma de aprovechar este tiempo para concentrarse en el amor por correr. Solo hazlo por el amor. Y todavía está entrenando, pero no es para una carrera en particular «.

Como sabe cualquiera que haya pasado algún tiempo corriendo, es una comunidad que prospera apoyándose unos a otros, a través de altibajos, mejores marcas personales y problemas de lesiones, en grupos en línea y reuniones a largo plazo. Los directores de carrera cuentan con esa camaradería para llevarlos al otro lado.

“La gente puede estar entusiasmada y odiarte por cancelar un evento, pero mucho de eso proviene de un lugar de verdadero temor por su propio sustento y vida”, señala Napolitano. “Creo que la comunidad de corredores es una de las mejores comunidades que existen. Somos los que nos unimos cuando suceden cosas malas. Si los corredores pueden comprender las implicaciones que enfrentan los directores de carrera con estas cancelaciones, con suerte, estarán de acuerdo con la pérdida de la tarifa de inscripción. [or a deferral] para que estos eventos puedan vivir. Porque el quid de la cuestión es que querrás dar la vuelta y ejecutarlo el próximo año, y desaparecerá «.

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